Vetenskapens bortglömde hjälte

Den förste ekologen

Humboldt, ringer det bekant? Kanske, om blicken i ett svep över världskartan någon gång råkat fastna på Humboldtströmmen utanför Chiles kust. Eller om man händelsevis vandrat längs Unter den Linden i Berlin och i höjd med Fredrik den stores ryttarstaty noterat att det står Humboldtuniversitetet på ett hus. Annars är det i allmänhet rätt skralt med associationer till namnet, numera. Under merparten av 1800-talet var däremot Alexander von Humboldt (1769-1859) en lika given fixstjärna bland vetenskapens heroer som idag Einstein och Newton.

Humboldt var en samvetsgrann forskare som gärna fokuserade på detaljer men hans övergripande ambition var att finna de stora sambanden. Det var Humboldt som började se naturen som en sammanflätad väv och på människan som en del av en ekologi, inte som satt att härska över en skapelse. Han iakttog människans hänsynslösa framfart - avskogning, monokultur, jordförstörelse och rovdrift. Han reste ett varnande finger och pekande på konsekvenserna, artutarmning, och var den förste att se risken för människoframkallade klimatförändringar.

Humboldt var före sin tid. Utöver att vara den förste ekologen och på många andra vis en föregångsman inom vetenskaperna var han liberal och antirasist och han fördömde både slaveriet och kolonialismen. Detta och mycket mer därtill lyfter Andrea Wulf fram i sin bok "Vetenskapens bortglömde hjälte". Boken tar läsaren med på Humboldts resor i Amerika och Ryssland, beskriver hans enorma litterära produktion och umgänget med dåtidens storheter, som Goethe och Thomas Jefferson, och visar inte minst på hans betydelse för Darwin och miljörörelsen.

Att minnet av Alexander von Humboldt bleknat bort menar Wulf dels beror på att han var tysk och värre än så, han var preussare! Och dels på att han var generalist. I en värld som redan på hans tid gick allt mer mot specialisering var han geolog, botaniker, biolog, klimatolog, oceanograf, kartograf, astronom, alpinist och mycket mera. Inte minst var han en orädd upptäcktsresande, författare och kommunikatör, en genuin förmedlare av vetenskap. När vetenskaperna kom att delades upp i distinkta fack fanns det inte längre plats för universalgenier.

"Vetenskapens bortglömde hjälte" är lättläst och välförtjänt prisbelönt, en sån där bok man gärna skulle vilja läsa för första gången en gång till :-)

/Thomas Hallin

Målgrupp:

Taggar:

Tipsat av: Thomas Hallin den 2 maj 2018